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Aterriza con éxito en Marte el vehículo explorador ‘Curiosity’

   

Por Miprv.com

El nuevo vehículo explorador de la NASA, “Curiosity” (Curiosidad), aterrizó exitosamente en Marte el lunes, 6 de agosto a las 1:31 a.m. hora de Puerto Rico, finalizando sin problemas su vuelo espacial de 36 semanas para comenzar una investigación del planeta rojo por los próximos dos años.

Luego de un impresionante aterrizaje, el vehículo explorador envío a la Tierra sus primeras dos imágenes desde el cráter Gale en Marte. Imágenes a color a un tamaño mayor se esperan a finales de esta semana cuando el mástil del robot, que lleva las cámaras de alta resolución, se hallan desplegado.

“Este gran éxito obtenido hará de la misión la más interesante e importante de todas por la búsqueda de condiciones de ambientes favorables existentes o que haya tenido Marte para la habitabilidad y conservación de la vida microbiana. Felicitamos a todo el personal de la NASA y del JPL relacionado a esta misión por el logro alcanzado. Este es un momento histórico”, indicó Víctor Román, vicepresidente de la Sociedad de Astronomía de Puerto Rico (SAPR).

“El vehículo ‘Curiosity’ ya se encuentra dentro del cráter Gale justo al borde de la montaña multicapas ‘Sharp’ en el área Aeolis Palus. Luego de haber pasado los últimos minutos bajo tensión viendo y escuchando el desarrollo de la misión, estamos muy contentos y emocionados por el gran éxito logrado en este feliz aterrizaje. Para todos nosotros, este es un momento muy especial.”, informó Román.

Los estudios que se realizarán en esta misión producirán muchos frutos para el avance del conocimiento humano del planeta Marte, explicó Román, incluyendo avances en la ingeniería de futuras naves espaciales, sus instrumentos científicos y la gran posibilidad de transportar una misión tripulada a este interesante planeta dentro de los siguientes 20 a 30 años.

Tan pronto esté listo, el vehículo “Curiosity” comenzará a analizar docenas de muestras perforadas de rocas o recogidas de la superficie, mientras explorará con una mayor variedad que cualquier otro vehículo anterior que halla llegado a Marte.

Ingenieros del Centro de Control de la Misión en Pasadena, California celebran luego del exitoso aterrizaje del robot explorador en la superficie de Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

Visión General de la Misión

El Laboratorio de Ciencia de Marte fue lanzado desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, Florida, el 26 de noviembre de 2011 y llegó a Marte el lunes 6 agosto a la 1:31 a.m. (hora local). La nave fue diseñada para ella misma dirigirse por la atmósfera de Marte durante la etapa de descenso que duró aproximadamente siete minutos.

Durante ese período crítico, la nave espacial del Laboratorio Científico de Marte que transporta a “Curiosity” redució su velocidad de descenso de alrededor de 13,200 millas (21,243 kilómetros) por hora a una velocidad de aproximadamente 1.7 millas (2.74 kilómetros) por hora.

Durante los tres minutos antes de aterrizar, la nave frenó su descenso mediante un paracaídas y retro cohetes reduciendo aún más su velocidad logrando que el vehículo explorador de una tonelada descendiera en los segundos finales verticalmente mediante una especie de grúa en tres cordones de nailon justo antes de posarse sobre la superficie marciana.

El vehículo contiene un grupo de instrumentos de entrada, descenso y aterrizaje unido a un conjunto de sensores diseñados que midió las condiciones atmosféricas y el rendimiento de la nave espacial durante el paso a través de la atmósfera, para ayudar en el diseño de futuras misiones.

El objetivo de hacer aterrizar al robot “Curiosity” al borde del monte “Sharp” multicapas es debido a que éstas contienen minerales que se forman en el agua en donde quizás exista o haya existido condiciones ambientales propicias para la vida basada en microbios. El cráter Gale fue elegido luego de que se consideraran más de 30 localidades de Marte por más de 100 científicos.

El tamaño del explorador “Curiosity” es alrededor de tres metros ó 10 pies (el doble de longitud) y cinco veces más pesado que los dos Vehículos Exploradores de Marte de la NASA “Spirit” y “Opportunity” que arribaron al planeta en el 2004. El “Curiosity” posee muchos elementos de diseño de vehículos anteriores, tal como el manejo de seis ruedas, su sistema de suspensión y cámaras montadas en un mástil para ayudar al equipo de la misión en la Tierra elegir objetivos de exploración y rutas de manejo. A diferencia de los anteriores vehículos, “Curiosity” lleva equipo para recoger y procesar muestras de rocas y suelo para distribuirlas en su interior y analizarlas con instrumentos.

El vehículo explorador está diseñado para rodar sobre obstáculos de hasta 65 centímetros (25 pulgadas) de alto y viajar hasta unos 200 metros (660 pies) por día en terreno marciano.

La energía eléctrica del vehículo será suministrada por un generador de energía de radioisótopos del Departamento de Energía de los EE.UU.. El generador termoeléctrico de radioisótopos genera electricidad mediante la desintegración radiactiva del calor del plutonio-238. Esta fuente de alimentación de larga duración ofrece a la misión un tiempo de ejecución de labores en la superficie de Marte de 687 días terrestres (un año Marciano completo) o más. El generador proporciona alrededor de 110 vatios de energía eléctrica para operar los instrumentos del vehículo, el brazo robótico, las ruedas, computadoras y el equipo de radio para la comunicación con los operadores desde la Tierra. El generador termoeléctrico tendrá una vida mínima de 14 años.

La misión utiliza relevos de radio a través de los actuales orbitadores de Marte, tal como el “Orbitador de Reconocimiento de Marte”, y el “Mars Odyssey” como el medio principal de comunicación entre el robot “Curiosity” y las antenas de la Red de Espacio Profundo en la Tierra.

Carga Útil de Ciencia

La NASA llegó a acuerdos con la Agencia Espacial Canadiense, Rusia y España para transportar instrumentos que esas naciones ofrecieron. Un grupo de instrumentos será utilizado para analizar muestras de material recogido y entregado por el brazo del vehículo robot, además de muestras atmosféricas. Incluye un cromatógrafo de gases, un espectrómetro láser con capacidades combinadas para identificar una amplia gama de compuestos orgánicos que contienen carbono y determinar proporciones de diferentes isótopos de elementos clave y un espectrómetro de masa. Las proporciones de isótopos son pistas para comprender la historia de la atmósfera de Marte y el agua.

Un instrumento de difracción de rayos X y fluorescencia llamado “CheMin” examinará también muestras recogidas por el brazo robótico, identificará y cuantificará los minerales en las rocas y suelos, y medirá la composición general.

Montado en el brazo, un instrumento llamado “Lente Visor de Mano de Marte” tomará imágenes de acercamiento de rocas, suelo y, si hay presente, hielo, revelando detalles más pequeños que el ancho de un cabello humano. También será capaz de enfocar objetos difíciles de alcanzar de más de un brazo de longitud de distancia.

Suministrado por la Agencia Espacial Canadiense y también ubicado en el brazo, el “Espectrómetro de Rayos X de Partícula Alfa” determinará la abundancia relativa de los diferentes elementos en las rocas y suelos.

La “Cámara Mástil” del vehículo explorador, montada a una altura cercana a el ojo humano, tomará imágenes en estéreo en alta resolución y a color para componer imágenes de tres dimensiones del entorno del robot, con la capacidad de tomar y almacenar secuencias de vídeo de alta definición. También se utilizará para visualizar los materiales recogidos y manejados por el brazo.

“Curiosity” posee una cámara de navegación estéreo en su mástil y, cámaras estéreo de baja altura para evitar riesgos en el camino. Un equipo llamado “Sistema de Adquisición/Preparación de Muestras y Manejo” incluye herramientas para remover el polvo de las superficies rocosas, recoger muestras del suelo, perforar en rocas y recoger muestras de polvo del interior de las rocas, ordenar muestras según el tamaño de las partículas mediante uso de cedazos, y repartir muestras a los instrumentos de laboratorio.

Un instrumento llamado “ChemCam” utilizará pulsos de láser para vaporizar capas delgadas de material de las rocas marcianas u objetivos del suelo de hasta 7 metros (23 pies) de distancia e incluye un espectrómetro para identificar los tipos de átomos estimulados por el haz láser, y un telescopio para capturar imágenes detalladas de la zona iluminada por el haz. El láser y el telescopio están fijados en el mástil del vehículo y comparten con la “Cámara Mástil” la función de informar a los investigadores las opciones acerca de cuales objetos en el área son los mejores objetivos para acercarse para estudiarlos con instrumentos adicionales.

Ubicación del sitio de aterrizaje del robot explorador “Curiosity” y de los anteriores robots exploradores de Marte y sondas de aterrizaje. Crédito: NASA.

El “Detector de Evaluación de Radiación” del vehículo determinará el ambiente de radiación en la superficie de Marte. Esta información es necesaria para la planificación de la exploración humana de Marte y es importante para evaluar la capacidad del planeta para albergar vida.

El Ministerio de Educación y Ciencia de España suministró la “Estación de Monitoreo Medioambiental” del vehículo para medir presión atmosférica, temperatura, humedad, vientos y niveles de radiación ultravioleta.

La Agencia Espacial Federal de Rusia proporcionó el instrumento “Albedo Dinámico de Neutrones” el cual se usará para medir el hidrógeno del subsuelo hasta un metro (tres pies) bajo la superficie. Detecciones de hidrógeno puede indicar la presencia de agua en forma de hielo o unido a los minerales.

Programa/Administración de Proyectos

El Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL) de NASA en Pasadena, California fue el constructor del Laboratorio de Ciencia de Marte, “Curiosity”. El Laboratorio de Ciencia de Marte es administrado por la Dirección de la Misión Científica de la NASA en Washington, D.C., por el JPL, una división del Instituto Tecnológico de California en Pasadena.

Para más información acerca del Laboratorio de Ciencia de Marte: www.nasa.gov/msl

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