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Los líquenes de Puerto Rico: biodiversidad por descubrir

Por Joel A. Mercado-Díaz
Ecólogo del Instituto Internacional de Dasonomía Tropical

En su definición, los líquenes son organismos duales constituidos tanto por un alga como por un hongo.

En este sentido, representan uno de los ejemplos de lo que se conoce dentro de la ciencia como una simbiosis. Se encuentran en todas partes y colonizan todo tipo de sustratos como lo son troncos de árboles, hojas, rocas y hasta paredes de concreto.

Sin embargo, aunque han sido bien estudiados en regiones templadas y otros ecosistemas, han sido muy poco observados en áreas tropicales. Con el propósito de diseminar mayor información en este aspecto, en octubre se llevó a cabo en la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Rio Piedras el “Taller de Liquenología Tropical: Los Micro- y Macroliquenes de Puerto Rico”.

Este taller, realizado en colaboración con el Instituto Internacional de Dasonomía Tropical (IITF) y los herbarios del Jardín Botánico y Recinto de Río Piedras de la Universidad de Puerto Rico, fue organizado por el ecólogo y colaborador del IITF, Joel A. Mercado-Díaz y dirigido por el liquenologo y curador adjunto del Field Museum en Chicago, Dr. Robert Lücking.

“Durante los cinco días del taller le quisimos dar a cada participante una muestra de casi todo lo que debes conocer y hacer para poder hacer liquenología en el sentido práctico” señaló Mercado-Díaz refiriéndose a las actividades como colectas de líquenes y entrenamiento taxonómico que los participantes tuvieron que completar durante el transcurso de la semana.

“Un aspecto muy positivo del taller fue que tuvimos participantes con distintos trasfondos, desde maestros de escuela hasta estudiantes y profesores universitarios. Esto realmente permitió que tuviéramos un impacto social mucho mas abarcador que el que típicamente se tiene en este tipo de talleres” añadió Mercado-Díaz.

En la actualidad y por más de 25 años, el Dr. Lücking ha trabajado haciendo inventarios de líquenes en las regiones tropicales de América. Su proyecto actual, financiado por la National Science Foundation (NSF), le ha permitido organizar más de 40 talleres de liquenología tropical en algunos 15 países en Sur y Centro América, incluyendo este que se llevo a cabo recientemente en Puerto Rico que es el único que se ha realizado en toda la región del Caribe.

Según Lücking, “Estos talleres son importantes en el sentido que ayudan a desarrollar un expertis local en campos como la micología y la liquenología tropical. Los líquenes representan recursos potenciales para nuevos medicamentos y también sirven como indicadores biológicos de salud ambiental, sin embargo, muy poco se conoce sobre su diversidad y ecología en regiones tropicales”.

Como parte de las actividades del taller se colectaron líquenes en las áreas cercanas a las veredas de Mt. Britton y Pico del Yunque en el Bosque Nacional de El Yunque. Una vez colectados, los especímenes fueron llevados al laboratorio donde los participantes tuvieron la tarea de identificar las especies para así comenzar a generar una lista preliminar de especies de las áreas visitadas.

Sobre los resultados del taller, Mercado-Díaz comentó: “La totalidad de los hallazgos del taller aun está por descubrirse, pero de momento podemos decir que hemos identificado unas 5 nuevas especies de líquenes para la ciencia y se han documentado más de 25 especies no conocidas anteriormente para Puerto Rico. Estos hallazgos son impresionantes y esperamos nuevas sorpresas en la medida que vayamos terminando de procesar todas las colectas”.

En este aspecto, el Dr. Lücking añadió: “El hecho de que una breve visita a el Yunque resultara en al menos cinco nuevas especies para la ciencia demuestra el potencial de revelar nuevo conocimiento mediante el estudio de estos organismos en el Caribe y particularmente en Puerto Rico, que es muy conocido por su endemismo en plantas y animales. Se cree Puerto Rico alberga unas 1,600 especies de líquenes, pero según la reciente lista publicada por Joel y los resultados preliminares del taller, creemos que el número actual está más cerca de las 2,000 especies que es casi la mitad del número de especies registrado para todo el continente de Norte América. Solo esperamos que el taller continúe estimulando a algunos estudiantes a seguir trabajando con este fascinante grupo de organismos en Puerto Rico”.

De acuerdo a Mercado-Díaz ya existe un aumento en el interés por parte de los participantes y otras personas por estudiar y hasta incorporar a los líquenes en esfuerzos relacionados a la documentación de la biodiversidad isleña.

En este sentido, Mercado-Díaz comenta “hay una noción general errónea de que ya no hay mucho que descubrir en términos de la biota de nuestra Isla, sin embargo, esfuerzos como este taller demuestran que todavía hay mucha biodiversidad por descubrir, especialmente en grupos que han sido menos estudiados históricamente como lo son los líquenes, briofitos, insectos y hongos”. Al presente, Mercado-Díaz dirige un estudio que está enfocado en caracterizar las comunidades de líquenes a lo largo de un gradiente de elevación en la región este de Puerto Rico.

Sobre esto, William Gould, ecólogo del IITF y colaborador de este nuevo proyecto recalcó: “Estamos tratando de desarrollar las facilidades y el expertis en el IITF para tener un mejor entendimiento de la ecología de líquenes tropicales y el uso de estos organismos como indicadores de salud forestal en Puerto Rico. Los resultados que se han obtenido del taller son realmente un gran comienzo para este programa”.

Para mayor información respecto al taller y otros asuntos relacionados a los líquenes de Puerto Rico, pueden contactar directamente a Joel A. Mercado-Díaz al correo electrónico joel_pr19@hotmail.com.

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