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Vía Verde: Un vistazo a la realidad del gas natural (metano) y el peligro de su extracción y manejo

   

Ruta del Gasoducto del Norte por Jose Francisco Saez Cintron

Por Javier Román

Primeramente analicemos el producto vendido por la marca Vía Verde: el llamado “gas” natural que será transportado en el gaseoducto propuesto. El arquitecto Fernando Abruña nos recuerda que el gas “natural” no es realmente una fuente de energía limpia, sino la menos sucia entre las fuentes de energía no renovables. La única razón por la cual se le llama a este gas “natural” es porque, como cualquier otro gas en la atmósfera, existe sin el artificio del ser humano. El gas “natural” es una mezcla de gases compuesta en un 70% o 90% por el compuesto químico metano, que en su estado natural existe en forma de gas, pero que puede ser licuado por medios tecnológicos. Después de refinada la mezcla y tras su extracción, el producto llamado gas “natural” no es otra cosa que gas metano, con olor añadido para ayudar a detectar escapes. Cada molécula de metano está formada por un átomo de carbono y cuatro átomos de hidrógeno, por eso es que se le considera un hidrocarburo, al igual que a las moléculas que componen el petróleo. La quema de moléculas de metano en la presencia de oxígeno produce agua y dióxido de carbono, que es liberado a la atmósfera al igual que con la quema de carbón o de petróleo (fuel oil). Es mediante la quema del gas metano en centrales eléctricas que se libera la energía que impulsa mecánicamente las turbinas que generan la electricidad, mediante el proceso de inducción electromagnética, al igual que con la quema de petróleo (fuel oil).

Debido a ello es que la AEE plantea la alternativa de sencillamente cambiar los quemadores de sus plantas generatrices, de quemadores de combustible líquido (fuel oil) a quemadores de gas metano. Esto es como cambiarle el motor al carro para quemar biodiesel en vez de gasolina, pero sin tener que cambiar el carro entero. Es una movida cuyo aspecto económico habría que mirar detenidamente pero que, en términos del costo y emisiones del gas “natural” en comparación con el petróleo (fuel oil), mas o menos hace sentido, como discutiremos a continuación. Claro está, esto sin haber entrado aún a considerar el origen y la extracción del mismo, que también examinaremos más abajo.

Ahora, si bien es cierto que la quema de gas metano para producir electricidad libera menos contaminantes al aire y menos dióxido de carbono por energía producida que la quema de petróleo o carbón, la cantidad absoluta de dióxido de carbono que genera globalmente es en la actualidad solo la mitad de lo generado por la quema de petróleo y carbón, respectivamente. El Programa de las Naciones Unidas para el Ambiente estima que para el año 2030 las emisiones de dióxido de carbono producidas por la quema de gas “natural” serán superiores a las del carbón y poco mas de la mitad de las producida por la quema de petróleo. ¿Qué implica todo esto? Que como hidrocarburo y como fuente de energía no renovable, el gas “natural” no le hará menos daño al planeta que el carbón o el petróleo. Lo que transportaría el gaseoducto llamado Vía Verde, es otro combustible fósil más, a la larga igual de sucio, igual de puerco e igual de contaminante que el combustible que explotó y ardió en la CAPECO. Como dice el refrán: aunque la mona se vista de seda, mona se queda. La marca Vía Verde no es más que la mayor operación de “greenwashing” que hayamos prescenciado los puertorriqueños. Es decir, la mayor utilización del mercadeo para vender algo en escencia dañino para el ambiente. No importa cuanto menos dañino sea el gas “natural” en relación al petróleo (fuel oil), a fin de cuentas, este sigue siendo un hidrocarburo y un combustible fósil. Sería un adelanto para la democracia en este país que las cosas se dijeran como son, evitando el gasto en empaques y maquillajes destinados a explotar la ignorancia a la que se somete a los puertorriqueños desde tiempos inmemoriales.

Por otra parte, un escape de gas metano a la atmósfera es mucho más nocivo que una emisión comparable de dióxido de carbono tras la quema del mismo. Dada su alta retención de radiación, el metano es uno de los peores gases del efecto de invernadero, por lo que el gas “natural” realmente es de por sí una sustancia contaminante nada verde, y contribuye activamente al calentamiento global cuando es liberado a la atmósfera. No se trata de un gas inocuo que en caso de un escape “va sencillamente al aire”, como nos dice nuestro Secretario de Recursos Naturales Daniel Galán Kerkadó, en una de las visitas de “orientación” en un medio noticioso de la Isla. Claro está, dentro de una perspectiva neoliberal, muy poco importa todo el tema de las emisiones. ¿Por qué razón le van a interesar las emisiones de dióxido de carbono a una administración abiertamente Republicana y por lo mismo abiertamente neoliberal en su doctrina económica? ¿No son los Republicanos y los Teabaggers los primeros en negar los efectos del calentamiento global y en boicotear todo esfuerzos por controlar y regular las emisiones de dióxido de carbono en los Estados Unidos?

Dentro de esa perspectiva, fomentar la Vía Verde como una propuesta ambientalmente saludable resulta tan contradictorio como plantear que el Gobierno de Puerto Rico suscribirá un contrato de precio fijo del gas por treinta años. ¡No podría haber nada tan adverso a la doctrina neoliberal del libre mercado que un contrato de precios fijos! El incomprensible y contradictorio delirio alcanza su máximo esplendor con la justificación indirecta de la orden ejecutiva de emergencia energética del Gobernador Luis Fortuño del pasado 19 de julio de 2010 . Lo que se repite como papagayo por doquier es que vamos a perder las industrias establecidas en Puerto Rico porque los costos energéticos para el sector de manufactura son insosteniblemente altos. Sin duda, todo apunta a que lo son. Pero, ¿desde cuándo el Partido Nuevo Progresista se ha preocupado por un sector de la economía que histórica y sistemáticamente ha boycoteado, saboteado y desmantelado? La prisa y la ausencia de justificaciones claras para el gaseoducto ante otras alternativas (como sencillamente esperar por la aprobación de los permisos para habilitar un puerto en el norte de la Isla), solo logran permear la discusión de la sospecha de que, en el fondo del “fast tracking”, podría haber algo podrido.

Extracción de gas natural por 'fracking' (hydraulic fracturing)

Pero volvamos al producto que ofrecerá la Vía Verde y consideremos por un momento el origen y la extracción del Gas “natural”. El metano es un combustible fósil, al igual que el carbón y el petróleo, los tres combustibles constituyen al momento las principales fuentes de energía en el planeta. Son combustibles, porque obviamente pueden ser quedamos, son fósiles porque son precisamente eso: los remanentes físicos de seres vivientes que murieron hace cientos de millones de años y que quedaron enterrados bajo capa tras capa de sedimentos. Por eso, el oro negro que llamamos petróleo es literalmente la muerte hecha líquido. Por eso, como vimos en las imágenes del desastre en el Golfo de México, todo lo vivo sucumbe ante el. El gas inodoro que llamamos “natural” es la muerte hecha aire, una nada que a nada huele. La Vía Verde transporta ese aliento de la muerte, un fantasma gaseoso extraído de los cadáveres de seres vivientes que murieron millones de años atrás.

Esta es la visión que nos da el filósofo esloveno Slavoj Zizek, cuando comenta sobre el petróleo que, a través de nuestras principales fuentes de energía, los humanos sacamos provecho de esas catástrofes inimaginables del pasado: las reservas de combustibles fósiles bajo formaciones geológicas de la tierra fueron formadas por extinciones en masa hace cientos de millones de años. Lo único “natural” del gas “natural” es que es producto de las violentas y catastróficas fuerzas del cosmos. Es decir, la naturaleza no es una fuerza femenina y maternal en un balance perfecto que nosotros interrumpimos y con la cual debemos estar en paz y armonía. Las grandes catástrofes que aniquilaron las plantas, animales y microorganismos cuya descomposición y fosilización formaron los combustibles fósiles, ocurrieron sin ninguna razón. Las causas semejantes catástrofes aun no son conocidas a ciencia cierta, pero preferimos pensar, como con toda catástrofe, que ocurren por alguna razón inventada, sea castigo divino o maldad cósmica.

Pero la naturaleza no es una madre acogedora, sino una construcción de la humanidad para vincularse de una manera particular con su entorno. Para Zizek, es la ideología quien construye esta imagen, y el peligro es que en esta concepción, los humanos se supone que vivamos reconciliados con una naturaleza, con un planeta y con un “orden” alterado por nosotros. La paradoja según Zizek, es que aunque sabemos los peligros inminentes que nos acechan (como el calentamiento global, catástrofes ecológicas, escasez de recursos, etcétera) no hacemos nada al respecto: sabemos muy bien lo que hay, pero actuamos como si no supiéramos. Leemos textos como este, pero al salir de la casa lo que vemos es un cielo azul, los árboles y los pajaritos, todo luce estar bien aunque racionalmente sabemos que todo está en peligro. Sencillamente no creemos que todo esto puede ser destruido. Para Zizek ese es el horror de visitar lugares donde han ocurrido desastres ecológicos, como Chernobyl o el Golfo de México: “de alguna manera no estamos evolutivamente preparados para imaginar cosas así, son para nosotros inimaginables.” Esta incapacidad, unida a una fe inquebrantable en la inefabilidad de la tecnología, son para mi el verdadero riesgo de proyectos como la Vía Verde.

Consideremos ahora en la extracción del gas “natural”. Estados Unidos es el mayor productor de gas natural en el mundo y, dada nuestra relación con dicho país, es razonable pensar que sería nuestro mayor proveedor. El gas “natural” proviene en ese territorio principalmente de depósitos de metano encontrados en las formaciones geológicas de pizarra a través del este y centro del territorio estadounidense. Aunque también se encuentra asociado a depósitos de carbono en menor medida. La mayor reserva de gas natural en los Estados Unidos, la “Arabia Saudita del gas natural”, es conocida como la Cuenca Marsellus, ubicada al Noreste del país. Ésta abarca los territorios de varios estados y parte del territorio canadiense. La Cuenca Marsellus es una unidad de roca sedimentaria marina donde predomina la pizarra, una roca formada por la acumulación de arcillas y lodos a mediados del Devónico, un período geológico de hace cerca de cuatrocientos millones de años. Este periodo es también conocido como “la era de los peces”, debido a la notable evolución de varias especies de peces documentada en el record fósil. La materia orgánica acumulada en la Cuenca Marsellus con el lodo vuelto pizarra a lo largo de varios cientos de millones de años proviene de una serie de extinciones como las que discute Zizek, que culminan en la llamada Extinción masiva del Devónico. El gas natural extraído de esta zona, al igual que el que proviene de otras cuencas de pizarra distribuidas en el este y centro de Estados Unidos, proviene de extinciones masivas similares. La quema de gas natural es la muerte potenciando la muerte de lo vivo sobre la superficie terrestre. Debido a la manera en que el gas ha quedado atrapado entre el material en estas formaciones geológicas, se hace imposible de extraer a manera de sifón, como sí se puede hacer con los bolsillos de petróleo u otros depósitos de metano asociados al carbón o al mismo petróleo. Para ello se utiliza una técnica de extracción llamada fracturación hidráulica, mejor conocida como “fracking”.

"Fracking" Hydraulic Fracturing

Este método de extracción, que según múltiples fuentes es utilizado en la mayoría de los pozos excavados en las cuencas de pizarra, fue inventado por la compañía Halliburton en la década de los cuarenta. Pero no es hasta ahora que se perfeccionó esta tecnología, que permite excavar un pozo horizontalmente y, cuando se llega a la profundidad donde se encuentra el gas, se inyecta una mezcla de químicos al interior de la capa de pizarra. Esto fractura el material geológico, liberando el gas metano y permitiendo su flujo por el pozo hacia la superficie. El problema del método son los químicos utilizados no solo en el proceso de limpieza del gas extraído, sino también en el proceso de excavación e inyección para fracturar la roca. Muchos de estos químicos permanecen como “trade secrets” de las compañías mineras.

El proceso de “fracking” en la Cuenca Masellus y en otras cuencas de pizarra en los Estados Unidos ha sido documentado extensamente por Josh Fox en el film Gasland (2010, Premio especial del jurado, Sundance 2010). Un día Fox recibió una carta de una compañía minera que le informaba sobre la presencia de gas “natural” en su terreno. En la misma le ofrecían $100,000 dólares a cambio de los terrenos de su familia, ubicados al norte de Pensilvania. La falta de información y los rumores de un “gas rush” a través del estado provocaron que el director iniciara su propia investigación sobre lo que estaba ocurriendo. El resultado es un documental donde se muestran los crudos efectos de la extracción de gas natural mediante fracturación hidráulica sobre la salud y los abastos de agua de las comunidades. ¿Cómo es que esta práctica se ha venido realizando sin las mínimas regulaciones ambientales? La extracción de gas natural quedó exenta del Safe Drinking Water Act en una infame enmienda a dicha ley aprobada por Congreso bajo la administración Republicana de George Bush en el 2005. La misma ha sido denominada el “Halliburton Loop” (editorial del NYT, 2 de noviembre de 2009), pues se estima que fue propuesta por influencia directa de Dick Cheney, ex-jefe de la infame Halliburton, que también es una de las compañías de extracción de gas natural más importantes.

En la actualidad se libra una batalla por la aprobación del llamado FRAC Act, un proyecto de ley presentado en ambas cámaras del Congreso en el año 2009 que busca otorgar jurisdicción federal en la reglamentación de la extracción de gas natural. En estos momentos existe una prohibición a la fracturación hidráulica en el estado de Nueva York, mientras que el Congreso, la EPA y las autoridades de distintos estados realizan vistas públicas y estudios ambientales para determinar la relación de la fracturación hidráulica con los abastos de agua provenientes de acuíferos, y con los reclamos de contaminación y efectos nocivos a la salud de las comunidades que han permitido la extracción de gas natural en sus terrenos.

Dado a que el debate se da en el contexto de la crisis económica, muchas de las comunidades afectadas se ven forzadas por las circunstancias a sencillamente ceder sus derechos a las compañías mineras, que ofrecen miles de dólares por sus tierras. Por otra parte, los cabilderos del gas “natural” ponen a las turbas a repetir argumentos como el que dice que, no apoyar la extracción del metano es apoyar el petróleo extranjero y la guerra. Se trata del cinismo más descabellado de parte de compañías que en su mayoría, como Halliburton, se dedican también a la extracción de petróleo en otros países.

Conociendo el poder de cabildeo multimillonario de las compañías de gas natural sobre el congreso, el resultado de la lucha por regular estas prácticas, en el contexto de la gran recesión, parece más incierto que nunca. Pero siendo optimistas, pensemos que si la avaricia de estas compañías (y de los congresistas implicados) no llegara a triunfar sobre los intereses de los ciudadanos y de las futuras generaciones, podríamos asumir en el mejor de los casos, que se establecerán controles y reglamentaciones que viabilizarían la extracción segura del gas natural.

De ser aprobada la legislación en el Congreso a tales efectos, la consecuencia que tendría la regulación federal de la extracción de gas natural sobre el precio del producto en el mercado, es algo incierta. Este hecho sigue estando fuera de toda ecuación de proyección económica. Dicha incertidumbre debería ser considerada como parte del proyecto de Vía Verde, pero, contrario a la doctrina de libre mercado predicada por la misma derecha republicana que impulsa la industria de los combustibles fósiles, el proyecto Vía Verde asume unas proyecciones de precios fijos del gas “natural” a treinta años que debería ser cuidadosamente puesta en perspectiva.

Habiendo discutido ya los efectos reales del gas “natural” sobre el ambiente, en términos de su origen, su “naturaleza” y su extracción en la mayor parte de los Estados Unidos, tendríamos ahora que considerar los efectos físicos de la Vía Verde, ya no como marca abstracta ni como producto, sino ahora como marca física, es decir, como la marca que literalmente hará sobre el paisaje de Puerto Rico el crucificar la isla de sur a norte con el gasoducto propuesto.



Lea también Una ruta de mucho impacto la Vía Verde

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Referencias:

Sobre el gas “natural”:
http://www.eia.doe.gov/energyexplained/index.cfm?page=natural_gas_home http://www.naturalgas.org/overview/background.asp

Extinción Devónica:
http://www.devoniantimes.org/opportunity/massExtinction.html http://park.org/Canada/Museum/extinction/devmass.html

Mapas de formaciones geológicas y depósitos de gas natural en los Estados Unidos (utilizadas):
http://www.eia.doe.gov/oil_gas/rpd/shale_gas.jpg http://www.eia.doe.gov/oil_gas/natural_gas/special/ngresources/ngresources.html http://www.propublica.org/special/hydraulic-fracturing-national

Mapas de formaciones geológicas y depósitos de gas natural en los Estados Unidos (adicionales):
http://www.eia.doe.gov/pub/oil_gas/natural_gas/analysis_publications/maps/maps.htm http://www.energyindustryphotos.com/shale_gas_map_shale_basins.htm

Estadísticas e información al corriente sobre el gas natural: http://www.eia.doe.gov/oil_gas/natural_gas/info_glance/natural_gas.html

ABCs del Fracking (fracturación hidráulica): http://water.epa.gov/type/groundwater/uic/class2/hydraulicfracturing/index.cfm

Fracking, reportajes:
http://www.scientificamerican.com/article.cfm?id=shale-gas-and-hydraulic-fracturing http://www.vanityfair.com/business/features/2010/06/fracking-in-pennsylvania-201006 http://www.propublica.org/article/fracking-tales-stories-from-the-frontlines-of-gas-drilling http://video.pbs.org/video/1555118409/?starttime=902600 http://video.pbs.org/video/1555992998/?starttime=696670

Halliburton, Cheney y la enmienda al Safe Drinking Water Act (editorial NYT): http://www.nytimes.com/2009/11/03/opinion/03tue3.html?_r=2

Fracking, en la voz del negocio: http://www.energyindepth.org/2010/08/read-all-about-it-the-facts-about-hydraulic-fracturing%E2%80%99s-record-of-safety-continue-to-mount/

Fracking, en la voz de los ciudadanos: http://frack.mixplex.com/

Prohibición temporal del “fracking” en el estado de Nueva York: http://www.ogfj.com/index/article-display/3077764255/articles/oil-gas-financial-journal/unconventional/marcellus-shale/ny-senate_passes_moratorium.html

Estatus de la legislación para regular el “fracking” en el Congreso (FRAC ACT):
http://www.propublica.org/article/frac-act-congress-introduces-bills-to-control-drilling-609 http://www.govtrack.us/congress/bill.xpd?bill=s111-1215 http://www.businessweek.com/ap/financialnews/D9HN72M01.htm

Unas cuantas noticias locales:
http://www.wapa.tv/noticias/politica/defienden-el-gasoducto–via-verde-/20100810120529 http://www.elnuevodia.com/cuestionaestadodeemergenciaenergetico-760285.html http://www.scribd.com/doc/34910884/O-E-Declarando-Emergencia-Energetica-Julio-2010 http://www.prdailysun.com/news/Gov-signs-laws-to-help-Vieques-go-green http://www.caribbeanbusinesspr.com/news03.php?nt_id=45791&ct_id=1&ct_name=1 http://www.prdailysun.com/news/Natural-gas-proposal-has-pros-and-cons http://www.prdailysun.com/news/Two-towns-support-Via-Verde-project http://www.prdailysun.com/news/Natural-gas-proposal-has-pros-and-cons http://www.elnuevodia.com/disparatehaceruncorredorentornoalgasoducto-763188.html

Red continental de gasoductos en Estados Unidos: http://www.eia.doe.gov/pub/oil_gas/natural_gas/analysis_publications/ngpipeline/compressorMap.html

Ruta del gasoducto, antes de la Declaración de Impacto Ambiental:
http://www.elnuevodia.com/infografia-larutadelgasoducto-763268.html http://www.elnuevodia.com/disparatehaceruncorredorentornoalgasoducto-763188.html

Comentarios:

7 comentariosComenta
  1. Excelente artículo. Ahora en septiembre se llevara a cabo un foro sobre este asunto en la Escuela de Arquitectura, UPR.

  2. Excelente artículo.Aunque no resido al momento,en P.R.,
    me gusta estar al tanto de lo que sucede en nuestra isla.He comprendido mucho mejor las ventajas y peligros a los cuales nos exponemos.Cuando observé el mapa de gasoductos de EEUU,quede de una pieza.Es impactante,no pensé que fuese de tal magnitud.Creo,por suerte,que la costa Este es la menos crucificada del país.La información está muy clara e interesante.A ver si el pueblo entiende de una vez,que no estamos en contra del progreso,pero,somos responsables del medio ambiente que le dejamos a la generación actual.

  3. Me parece que este articulo es espectacular, me gusta mucho como se expone todo. Da paso a que la gente que no sabe en detalle muchos conceptos presentados en la lectura lo puedan entender. Espero que la gente cree conciencia con esta información provista.

  4. tremendo articulo
    esto de gas natural es toda una mentira, y un acto rapido para pretender que en puerto rico se estan desarrollando vias verders para nuestra generacion de electricidad, yo vivo en el norte y ese tupo parasa cerca de mi casa. yo pienso que es un peligro ya que eso no es ninguna fuente de energia renovable. solamete otro combustible fosil que se quema y que daña el ambiente.

  5. yo estoy trabajando en la planta de costa sur y el trabajo que se esta haciendo es de muy buena calidad y se estan tomando todas la medida de seguridad deacuerdo a los reglamentos federales , con materiales de la mejor calidad . personalmente pieso que cuando se finalise costa sur y se vea el cabio positivo para el pueblo en la factura las personas canbiaran de pareser

  6. Jesus deja que terminen de regular el gas en EU, para que veas como aumenta el precio y al final sera igual que el petroleo. Yo prefiero buscar otras alternativas como molinos de viento, planchas solares, hidroelectricas antes que condenar a enfermedades o a morir a la gente donde minan ese gas. Tienes que ver Gasland.

  7. La utilización del gas natural pudiera ser un avance importante en la disposición de los recursos naturales de un territorio estatal. Desafortunadamente, Puerto Rico no estaría logrando ningún avance significativo al considerarse la realidad de importación de dicho producto energético. De Puerto Rico haber dispuesto de tal recurso energético (gas natural), la operación lacerante del establecimiento de los conductos de gas pudiera gozar de cierta congruencia logística, aunque realmente no mucha. Es un proyecto que carece de valores verdaderos de autosustentabilidad económica y ecológica, poniendo en gran riesgo al entorno natural de Puerto Rico, perpetuándose la dependencia de los recursos energéticos provenientes del exterior. Al habernos percatados de las “bondades” del gas natural a ser dispuestos en nuestra isla tropical, tal vez deberíamos considerar el desarrollo y establecimiento de centros localizados de producción de gas metano generado por vías de la biomasa. Puerto Rico dispone de la energía potencial que permitiría una producción muy abundante de biomasa, tal vez contemplado como una faceta adicional de la agricultura, fusionada con la tecnología de la digestión anaeróbica. Solo habría que vislumbrar el establecimiento de centros de acopio dedicados al procesamiento de la biomasa que haya sido cultivada y cosechada por “agricultores energéticos”. Tal vez pudieran establecerse diez centros industriales equipados para lograr el proceso de acopio, producción anaeróbica a partir de la biomasa, y la producción directa de energía eléctrica. La producción de biomasa pudiera estar manejada tanto por las personas individuales, por pequeñas compañías dedicadas a esta faceta de la agricultura, por grandes empresas agrícolas, y por iniciativas de desarrollo económico auspiciados por el gobierno central de Puerto Rico. De esta manera, el producto final (energía eléctrica)pudiera considerarse verdaderamente ecológico, autosustentable, con una emisión nula de gases de invernadero. Siendo un producto netamente puertoriqueño, generado a partir de la propia energía disponible en nuestro entorno inmediato y producido efectivamente por mano de obra local, tendríamos a nuestro alcance el instrumento que verdaderamente tendría la capacidad para promover y proveer una base saludable en el desarrollo socioeconómico de Puerto Rico.

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  1. Cuál es mas dañino, el “gas natural” o los gases de carbono y porqué | Blog EliseoSebastian.com
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